Husdjursomsorg

Border Collies Gör den klassiska fårfåren

Border Collies Gör den klassiska fårfåren

Gränsen collie hukade sig i snön, vaken, anspänd, ögon dartar fram och tillbaka mellan fåren och mannen som stod några meter från henne. Ängestt väntade hon på hans befäl.

"Bort till mig," sade Roger Culbreath fast och uttalade en gammal fras som används av skotska herdar till hundar i århundraden. Gränsen collie var som ett skott, körde moturs runt fåren cirka 50 meter bort.

Fåren vände sig och gick i önskad riktning. Culbreath log. "Det kommer att göra," ropade han. Och på en gång stannade hunden i sina spår och återvände sedan till Culbreaths sida.

Culbreath visade på sin visselpipa, och längre ute i fältet tog en annan hund över fårens besättning och svarade på Culbreaths visslade kommandon.

Dessa fält, 75 mil nordost om Denver på Colorado slätter, är Culbreaths klassrum; gränsen samlar sina studenter; och fåren hans lärarassistenter. Culbreath tränar hundar till hjordfår.

Många av hans studenter - mestadels gränskollier, men några få australiska herdar och en smälling av andra raser - fortsätter att vinna priser i fårbesättningsförsök och uppnå stor konkurrensberömmelse. Men de flesta av dem, konkurrenter eller inte, är arbetshundar som tjänar liv på fårranches i väster.

Bäst för herding

I en era med högteknologi och mekaniserat jordbruk har ingen kommit fram till ett bättre sätt att ta emot får än en vältränad hund.

Hundra femton hundar - inklusive några av landets ledande fårhundhundar - kommer att vara i Stock Dog Trials, en del av den årliga National Western Stock Show. Hundarna kommer att uppmanas att besätta tre får i ett "figur 8" -mönster runt två fat och sedan föra dem från den ena änden av arenan till den andra, genom en ränna, sedan in i en penna, allt medan hanteraren är kvar i en fast fläck. Handlare riktar sina hundar genom visselpipor eller röstkommandon.

Stock Show och Rodeo har varit en grundpelare i Denver i 94 år och har dragit mer än 600 000 besökare under två veckor. Sedan de lades till showen 1995, har lagerhundförsöken upprepade gånger spelat till stående rum endast folkmassor. Filmen Brud, om en fårbesättningsgris, bara tillagd till händelsens lyster, säger Culbreath, som är övervakaren av de nationella västerländska stamhundförsökena, samt en konkurrent.

"Människor är fascinerade av lagerhundar", säger Culbreath, som också avlar gränskollier. "En man med en hund kan gå ut och arbeta med fem män på hästryggen."

Inte nödvändigtvis bra husdjur

Ändå är gränskollier och andra hundar som är uppfödda för att arbeta med boskap inte alltid de bästa husdjuren - särskilt för stadsbor. "De är inte tvungna, men besatta att arbeta," säger Culbreath. "Om du inte har ett jobb åt dem, kommer de att göra dig galen, föra barn och jaga bilar."

Med ursprung på de brittiska öarna för ungefär 400 år sedan är gränskollierna ojämlika när de dominerar boskapen. De gör det med en intensiv stirring som trotsar en mindre art för att ifrågasätta deras auktoritet. "Med andra raser kommer makt och myndighet genom att bita boskapen", säger Culbreath. "Och det är dåligt. Allmänheten tål inte en hund som biter får."

Culbreath säger att det ofta är svårt att i förväg säga vilka hundar som kommer att klara sig bra som lagerhundar, och vilka är mer sannolikt avsedda för ett liv med husdjur. Utöver detta kan en hund som är utmärkt att föra får på det öppna området klara sig dåligt i det begränsade området som används i konkurrens.

"En bra solid hund, en anpassningsbar för användning på gården och i konkurrens, måste ha karaktär, han måste ha en naturlig balans, han måste ha makt eller myndighet över boskapen ... och en extrem önskan att behaga sin ägare," säger han. "Det är alla naturliga egenskaper hos gränskollier. Men det är sällsynt att hitta den rätta blandningen av de sakerna i en hund. Jag har haft två eller tre som passar den räkningen. Människor kan gå hela livet utan att hitta just den rätta hunden."

Culbreath var tvungen att säga adjö till en av de sällsynta hundarna förra sommaren. Femton år gamla Trim lades ner i juli. Hon gick i pension från aktiv besättning 1995 efter att ha tillbringat större delen av sitt vuxna liv rankat som en av de 20 bästa fårhundarna i landet. Hennes sista tävling var på National Western 1995, där det var Culbreaths fel som kostade henne mästerskapet, medger han. Hon kom på andra plats.

Culbreath har en annan hund som är med i tävlingen i år, fem år gammal lad, men han är inte optimistisk om hundens chanser.

"Vi är nya för varandra, Lad och mig, och vi lär känna varandra," säger Culbreath. Gutten kom från Skottland, där han födde får i stora betesmarker. "Han är van vid att arbeta i stora stora fält," säger Culbreath. "Jag förväntar mig att gränserna för en liten arena kommer att kasta honom lite av en kurva."